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Los zifios ecosonda

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El sofisticado sistema de biosonar de los zifios de Blainville describe, desde la perspectiva única del propio animal, dónde y cómo estos depredadores se alimentan en las profundidades del océano.
Los sonidos que producen estos mamíferos marinos permiten interpretar, por primera vez, el comportamiento de un depredador de buceo profundo en el contexto del entorno que lo rodea, algo muy difícil de estudiar en especies de profundidad. Los mapas acústicos que utilizan estos animales para navegar, orientarse y localizar a sus presas han sido descubiertos gracias al uso de marcas acústicas digitales que permiten “ver” con sonido bajo el agua. Estos datos han revelado que los zifios de Blainville estudiados en El Hierro se alimentan muy cerca del escarpado talud de la isla, en ocasiones a tan solo 5 metros del fondo marino, donde encuentran su alimento. El Hierro representa una de las zonas más importantes de cría y alimentación para los zifios en Canarias y se están investigando los posibles efectos que la erupción volcánica submarina que se está produciendo en la isla puede tener en sus poblaciones.
El zifio de Blainville (Mesoplodon densirostris) es una de las especies de mamíferos marinos menos conocidas del planeta. Forman parte de los llamados cetáceos odontocetos de buceo profundo, como los cachalotes y los calderones. Los zifios realizan inmersiones en apnea de hasta una hora de duración, para buscar y capturar su alimento, utilizando ultrasonidos, en las profundidades del oceano. La isla de El Hierro, en Canarias, es un lugar único para estudiar estos zifios, por la abrupta pendiente de sus fondos submarinos y por la presencia de poblaciones residentes a lo largo del año.
Investigadores de las Universidades de La Laguna (España) y Aarhus (Dinamarca) y el Instituto Oceanográfico Woods Hole (Estados Unidos) han equipado en El Hierro a nueve de estas ballenas con marcas de grabación de sonido de alta resolución DTag. Las marcas, que son de pequeño tamaño y se adhieren con ventosas, registran de forma pasiva todos los sonidos que produce y recibe el animal. Las marcas permiten “ver” con los oídos el comportamiento de los animales y sus respuestas a estímulos ambientales desde una perspectiva increíble. La capacidad de muestrear un lugar tan inaccesible para los humanos, nutriéndose del propio sistema sensorial de los animales, es algo totalmente nuevo para la ciencia. Hasta el momento, se desconocía dónde y cómo estos grandes depredadores se alimentaban durante sus largas inmersiones. Ahora, sabemos que estos depredadores crean mapas acústicos para navegar, utilizan el fondo marino para orientarse y localizar zonas de concentración de alimento en aguas profundas.
Durante los buceos, los zifios emiten chasquidos ultrasónicos para buscar a sus presas y zumbidos, series más rápidas de chasquidos, para capturarlas. Para 535 de 974 de los zumbidos analizados en este estudio (55%) ha sido posible obtener información relativa al entorno del animal mientras se alimentaba. Considerando éstos zumbidos, el 78% se produjo a menos de 200 m de distancia del fondo marino, en ocasiones a menos de 5 m de él, entre 385 y 1326 m de profundidad, coincidiendo con la capa bentopelágica de organismos. El 12% restante ocurrió a más de 200 m sobre el fondo y únicamente a profundidades inferiores a 850 m, dentro de la capa de reflexión profunda mesopelágica, que concentra la mayor parte de organismos de profundidad en aguas oceánicas. Así, los zifios realizan una estrategia en la que combinan la captura de presas meso y bentopelágicas, incluso en una misma inmersión, que se ve favorecida en zonas de escarpada pendiente submarina, como El Hierro, dónde ambos tipos de recursos se solapan.
La erupción submarina ocurrida recientemente en El Hierro está afectado el hábitat de estos cetáceos en la isla, alterando su entorno acústico y probablemente reduciendo los recursos disponibles en la zona. Estos cetáceos dependen del sonido para alimentarse y comunicarse y unos niveles de ruido elevados o la necesidad de encontrar alimento podrían desplazarlos temporalmente hacia otros lugares. Actualmente, investigadores de La Universidad de La Laguna realizan un seguimiento de estos cetáceos en El Hierro para determinar el posible impacto del fenómeno volcánico en los mismos.
El artículo científico puede consultarse, con acceso abierto a través del enlace http://dx.plos.org/10.1371/journal.pone.0028353
Arranz P, Aguilar Soto N, Madsen PT, Brito A, Bordes F, Johnson M (2011). Following a Foraging Fish-Finder: Diel Habitat Use of Blainville's Beaked Whales Revealed by Echolocation. PLoS ONE 6(12): e28353. doi:10.1371/journal.pone.0028353.
Este estudio ha sido apoyado por el Programa de Investigación y Desarrollo Ambiental Estratégico del Departamento de Defensa de EE.UU., el Programa Nacional de la Sociedad Oceanográfica de EE.UU., y el Ministerio de Defensa español y el Gobierno canario. La investigación se realizó bajo un permiso a la Universidad de La Laguna del Gobierno de Canarias y fue aprobado por el comité de cuidado y uso de animales de la Institución Woods Hole Oceanographic.
zifio
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Imágenes de tres ejemplares de zifio de Blainville (Mesoplodon densirostris) fotografiados en El Hierro. Posible ejemplar de macho subadulto saltando cerca de tierra, en la Reserva Marina Mar de Las Calmas Punta de La Restinga (zifio). Macho adulto de la misma especie con dientes prominentes cubiertos de crustáceos (zifio2). Macho adulto con la marca acústica adherida al lomo (zifio3). Fuente: I. Domínguez, L.A. Khyn, J. Boccalon tomadas con el permiso de la Viceconsejería de Medio Ambiente del Gobierno de Canarias. Imágenes disponibles en el catálogo de fotoidentificación de zifios www.cetabase.info

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